La fiebrefobia

En 1980, un pediatra estadounidense llamado Barton D. Schmitt introdujo por primera vez el término fiebrefobia, para referirse al miedo injustificado que un elevado porcentaje de padres presentaba ante la fiebre, basado en conceptos erróneos. Sin embargo, han pasado más de 40 años y la situación no ha mejorado en absoluto. El porcentaje de padres que despiertan a sus hijos en mitad de la noche para controlar la temperatura corporal y prevenir una posible convulsión es numeroso, así como el uso innecesario de antitérmicos y medidas físicas. El miedo ha sido transmitido de generación a generación como la peor de las enfermedades infectocontagiosas, y no solo se transmite de padres a hijos, sino también de forma intrahospitalaria, de sanitarios cuyos padres fueron fiebrefóbicos y ahora transmiten sus miedos a sus propios pacientes. Por tanto, la erradicación de la fiebrefobia se prevé complicada, y la única vacuna de la que disponemos es de la transmisión de una buena información por parte de los profesionales, que debemos ser los primeros en olvidar nuestros propios e infundados temores.

Desmontando los principales mitos sobre la fiebre

Mito nº 1. El tratamiento precoz de la fiebre evita la aparición de las convulsiones febriles. Falso. 

Está ampliamente demostrada la incapacidad de los antitérmicos para prevenir la aparición de convulsiones febriles. Estas aparecen en niños predispuestos, ante ascensos o descensos bruscos de la temperatura corporal. El descenso de la fiebre debe ser siempre gradual. De hecho, si ante una fiebre elevada nos asustamos y queremos disminuirla demasiado rápido, es muy probable que nosotros mismos estemos favoreciendo la temida convulsión.

Sin embargo, diversos estudios han demostrado que más del 80% de la población sigue opinando que hay que tratar rápido la fiebre para evitar las convulsiones. En el mundo sanitario la situación no es mucho mejor: hasta el 92% del personal de enfermería de diversos hospitales y centros de salud, y la mitad de los médicos, siguen creyendo este mito y, por tanto, contribuyen a la perpetuación de la fiebrefobia.

Mito nº 2. Siempre hay que tratar la fiebre con antitérmicos, aunque el niño se encuentre bien. Falso. 

Es fundamental transmitir que la fiebre es un mecanismo de defensa frente a las infecciones, que limita el crecimiento bacteriano y la replicación viral y, en definitiva, colabora en la resolución de los procesos infecciosos. Nuestro cuerpo se ve invadido por intrusos que no han sido invitados y lo que está tratando es de crear un ambiente inhóspito para que se vayan.

Es como cuando tenemos esas molestas visitas que se cuelan hasta la cocina de nuestra casa. Si les tratamos bien, pues volverán encantados, pero si subimos la temperatura de la calefacción y les damos un vaso de agua caliente, en pleno mes de agosto, pues probablemente no quieran quedarse mucho rato en nuestro salón. Cada vez que tratamos la fiebre, estamos tratando bien a estos molestos invitados.

Pero tampoco se trata de que nuestros hijos sufran innecesariamente. Si tienen escalofríos o están acurrucados bajo una manta, debemos administrar antitérmicos, pero para que no tengan estos síntomas desagradables desencadenados por la temperatura corporal elevada. Nuestro objetivo debe ser eliminar este malestar, no bajar la fiebre. Debemos tratar a nuestros hijos, no al termómetro. Así que, si están contentos y jugando: “parece mentira que esté malo con los brincos que da”, entonces guárdate el jarabe porque no le hará ningún bien a tus hijos, pero sí a los intrusos que están provocando la infección, a esas molestas visitas no deseadas.

Mito nº 3. Es conveniente alternar varios medicamentos para que el efecto antitérmico sea más potente. Falso. 

La alternancia de antitérmicos favorece la aparición de efectos secundarios y errores de dosificación, ambos potencialmente graves. Por tanto, no tiene ningún sentido recomendarla y, menos aún, llevarla a cabo. Además, si recordamos las últimas líneas, ¿tiene sentido un efecto potente para bajar la fiebre? Si acabamos de razonar que nuestro objetivo no es disminuir la temperatura corporal, ¿para qué queremos un efecto más potente?

Otro aspecto fundamental es conocer que los antitérmicos solo tienen potencial para bajar la fiebre 1,5º C, por tanto, si la temperatura inicial es de 40º C, no debemos esperar que se “quede sin fiebre”, pues se mantendrá en 38,5-39º C. Lo que sí debemos esperar es que desaparezcan los síntomas de malestar asociados a la fiebre.

Por último, el efecto de los antitérmicos tiene una duración de 4-8 horas. Por tanto, “Doctor, se le quita, pero luego le vuelve la fiebre”, es lo esperable. Entonces, ¿le doy otra vez el jarabe? Pues depende, léete el mito nº 2, y decide tú mismo.

Esta práctica inadecuada de alternar varios medicamentos para alternar la fiebre es recomendada por más de la mitad de los sanitarios, y es llevada a cabo por tres de cada cuatro padres.

Mito nº 4. Es útil aplicar medidas físicas como paños húmedos fríos o baños en agua tibia para tratar la fiebre. Además, hay que desnudar a los niños y nunca abrigarlos. Inexacto. 

Los baños de agua fría podrían incluso incrementar la temperatura central por provocar vasoconstricción cutánea y están formalmente contraindicados por la mayoría de las sociedades científicas pediátricas. Según un número limitado de estudios, el baño con agua templada asociado a antitérmicos podría contribuir a la reducción de la temperatura, pero este efecto es transitorio y se asocia además a mayor incomodidad del niño. El decálogo de la fiebre de la Asociación Española de Pediatría de Atención Primaria (AEPap), disponible de forma gratuita en su página web, desaconseja claramente el uso de paños húmedos, duchas o baños para bajar la fiebre.

Además, si mantenemos el mismo razonamiento previo, todas estas medidas carecen de sentido. En primer lugar, porque nuestro objetivo no es que la fiebre baje o desaparezca. En segundo lugar, porque lo que buscamos es el confort de nuestros hijos, y eso no se consigue con hielos cuando tenemos escalofríos y suplicamos por una pequeña manta. No hace falta que les metamos debajo de veinte edredones nórdicos, pero un poco de calor no va a hacer ningún daño, sobre todo si es nuestro propio hijo quien nos lo pide. Luego, cuando empiecen a hacer efecto los antitérmicos y disminuya la temperatura, seguro que ellos mismos se terminan quitando la manta.

Las medidas físicas constituyen una práctica controvertida, pero claramente establecida en la población, recomendada por más del 85% de los sanitarios y realizada por más del 95% de los padres.

En resumen: no debemos tener miedo a la fiebre.  La fiebrefobia da lugar a consultas médicas reiteradas e inútiles por parte de los padres, y a tratamientos antipiréticos agresivos e innecesarios, no exentos de efectos secundarios y errores de medicación. No se prevé una extinción a corto plazo de la fiebrefobia, pero cualquier solución pasa por una adecuada transmisión de la información a las familias. Así que infórmate bien y no tengas miedos injustificados. No pongas tu granito de arena a la persistencia de la fiebrefobia.

Autores: Dr. Roi Piñeiro Pérez, Jefe Asociado del Servicio de Pediatría del Hospital General de Villalba
Dra. Carmen Ferrer Arnedo. Enfermera. Escuela Madrileña de Salud y Hospital Central de Cruz Roja
(Publicado en la Revista Entre Todos. Si quieres recibir o descargar la revista, hazte socio)

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